Kan vi klara oss utan Kinas sällsynta jordartsmetaller?

2019-05-24 12:15  
Foto: TT

Efter blockanden mot Huawei kan sällsynta jordartsmetaller bli nästa vapen i handelskriget mellan USA och Kina. De är livsviktiga för teknikindustrin, och Kina står för majoriteten av världsproduktionen.

I veckan trappades handelskriget mellan USA och Kina upp när amerikanska företag tvingades bryta kontakten med teknikjätten Huawei. Nu väntar många på Kinas motdrag, och kanske stavas det sällsynta jordartsmetaller.

Det är ett samlingsnamn för 17 grundämnen: skandium, yttrium, lantan och de 14 lantaniderna. Flera av ämnena i gruppen är nyckelkomponenter i tillverkningen av bland annat batterier, skärmar och chip.

Det uppskattas att Kina stod för dryga 70 procent av världens produktion av sällsynta jordartsmetaller förra året. Många har lyft risken att ett kinesiskt svar på blockaden mot Huawei skulle kunna bli ett säljstopp av dessa metaller.

Läs mer: Analys: ”Det är ett dråpslag mot Huawei i Europa”

Bedömare verkar eniga om att ett säljstopp skulle kunna orsaka stora problem för teknikindustrin, framförallt i USA. Men på sikt finns en lösning, skriver The Verge. Sällsynta jordartsmetaller är nämligen inte så sällsynta som namnet antyder.

– Om Kina verkligen stänger av tillgången helt och hållet skulle det bli ett kortsiktigt problem. Men det går att lösa, säger Tim Wortstall som tidigare handlat med sällsynta jordartsmetaller till The Verge.

Det vore inte heller första gången Kina använder sällsynta jordartsmetaller som ett vapen i ett handelskrig. 2010 upphörde landet att exportera metaller till Japan, men Eugune Gholz som är professor i statsvetenskap vid University of Notre Dame och som skrivit en rapport om den konflikten, säger till The Verge att handelsstoppet inte hade någon större reell effekt.

Läs mer: Lång väg till brytning av metaller i Sverige

”Nästan löjligt enkelt”

Tre saker ska ha hänt. Kinesiska tillverkare började smuggla ut sina produkter ur landet. Japanska företag blev bättre på att minska behovet av sällsynta jordartsmetaller i sina produkter. Och andra länder såg den ökade efterfrågan som en möjlighet och ökade sin produktion för att kunna sälja till japanska teknikbolag.

Det finns stora mängder sällsynta jordartsmetaller i Brasilien, Kanada, Australien, Indien, USA och utanför Japans kust. Även i Sverige skulle det vara möjligt att bryta vissa av metallerna. LKAB undersöker också möjligheten att omvandla gruvavfall till sällsynta jordartsmetaller.

Innan Kina blev dominerande stod en enda amerikansk gruva i Mountain Pass i Kalifornien för merparten av världsproduktionen, och att starta igång den skulle kunna vara ett dyrt men fullt möjligt alternativ. Det amerikanska kemiföretaget Blue Line Coproration har också nyligen uttryckt intresse för att anlägga en gruva i Texas tillsammans med det australiensiska gruvdriftsföretaget Lynas, skriver Wall Street Journal.

Läs mer: Granskningen visar: Här kan nya svenska gruvor öppnas

– Att tillverka sällsynta jordartsmetaller är nästan löjligt enkelt. Jag, eller någon annan kompetent person, skulle kunna starta en tillverkning av vilken volym som än krävs inom sex månader, säger Tim Worstall till The Verge.

Det stora problemet skulle snarast vara ekonomiskt. Tillverkningen av sällsynta jordartsmetaller är farlig ur arbetsmiljösynpunkt, kan ha stor miljöbelastning och Kina har pressat priserna. En anläggning som behöver leva upp till miljö- och säkerhetskrav skulle innebära högre tillverkningskostnader och i förlängningen dyrare metaller.

Simon Campanello

Kommentarer

Välkommen att säga din mening på Ny Teknik.

Principen för våra regler är enkel: visa respekt för de personer vi skriver om och andra läsare som kommenterar artiklarna. Alla kommentarer modereras efter publiceringen av Ny Teknik eller av oss anlitad personal.

  Kommentarer

Dagens viktigaste nyheter

Debatt