Miljardvärderade doldisbolaget vill göra bilar självkörande – på riktigt

2019-04-01 06:00  

Med grundare från Tesla, Uber och Google och miljarder i plånboken har Aurora muskler att lösa en av vår tids stora teknikutmaningar. Ny Teknik träffar en av medgrundarna i Silicon Valley för att ta reda på om de kan lyckas göra bilar helt självkörande.

Har du inte hört talas om Aurora Inc. tidigare kan det vara läge att lägga namnet på minnet. Bolaget utvecklar hårdvara, programvara och datatjänster för självkörande fordon. Målet är teknik för nivå 5, fullt självkörande där en människa inte ska behöva ingripa överhuvudtaget.

De tre medgrundarna är tunga namn i branschen. Chris Urmson byggde koden bakom Googles självkörande bil Waymo, Sterling Anderson ledde arbetet med Teslas autopilot och Drew Bagnell var med och lanserade Ubers teknik för självkörande bilar.

Huvudkontoret ligger i en ganska oansenlig rektangulär, gråvit tvåvåningsbyggnad intill en motorväg i utkanten av Palo Alto, Kalifornien. Det är här Ny Teknik träffar medgrundaren Sterling Anderson, som förklarar varför Aurora har valt att göra sin teknik brett tillgänglig i stället för att tillverka sina egna självkörande fordon, en idé som liknar svenska Zenuitys.

Läs mer: Självkörande uppstickarna tar sig ut på svenska vägar

– Vi tillför något till befintliga tillverkare, för ett transportsystem som redan är på plats. På så sätt kan vi göra verklig skillnad, samtidigt som vi eliminerar utmaningarna med att skala upp en produkt. Då kan vi fokusera på det vi är bra på, och det är att utveckla ett självkörande system, berättar Sterling Anderson för Ny Teknik.

På bara tre år har Aurora växt till över 200 anställda och beräknas vara värt drygt 25 miljarder svenska kronor. Biltillverkarna Volkswagen och Hyundai är samarbetspartners. Den Silicon Valley-baserade Venture Capital-firman Sequoia är en av investerarna, liksom e-handelsjätten Amazon som hoppas att Auroras teknik ska göra jobbet säkrare och mer produktivt för deras anställda och partners, på lagren liksom på vägarna.

Dreamteam står bakom tillväxt

Att de tre Aurora-grundarna utgör något slags dreamteam i självkörande fordonssammanhang är sannolikt ett viktigt skäl till den snabba tillväxten. En annan förklaring finns antagligen i affärsmodellen.

Aurora har redan från start varit på det klara med att de ska utveckla hårdvara, programvara och datatjänster till självkörande fordon. Andra får stå för fordonen. Tidningen The Verge har jämfört Auroras teknik med ett nervsystem där kunderna står för kroppen, och kan utforma den så som det passar dem.

Läs mer: 7 av 10 vågar inte åka i helt autonoma fordon

Utmaningen med att utveckla en teknik som ska passa många olika fordonstillverkare är också en av fördelarna, menar Sterling Anderson. Auroras teknik måste vara renodlad.

– När vi utvecklar ett antal plattformar med många olika fordonstillverkare får vi ett gemensamt gränssnitt för självkörande system, som gör uppskalningen till en rätt liten sak. Det kräver mer ansträngning i ett tidigt stadium, men är värt det på sikt, för både oss och våra partners, säger han.

Välfungerande ”ögon, öron och hjärna” är nyckeln

När Sterling Anderson får i uppgift att beskriva Aurora så enkelt som möjligt säger han att bolaget utvecklar en ”robot” som ska kunna köra allt från personbilar till lastbilar och bussar. Ett sådant system måste ha välfungerande ”ögon, öron och hjärna”.

– Vi utvecklar de sensorer som behövs för att ”se” världen och de självlärande algoritmer som behövs för att förstå alltsammans, alltså ”hjärnan”. Med hjärnan kan vi förutsäga och prognostisera hur andra aktörer kommer att röra sig, så vi kan fatta rätt beslut och så att fordon och passagerare, eller en last, är säkra under hela resan.

Sterling Anderson går sedan inte in på några närmare tekniska detaljer. Men Aurora har tidigare framhävt att det bästa sättet att bygga en säker självkörande bil i närtid är att kombinera flera olika tekniker för ”seende”, som kameror, radar, ljusavkänning och lidar.

Läs mer: Einrides hyttlösa lastbil får nu köra på allmän väg

Precis som andra bolag använder Aurora perceptionsmodeller för att förstå omgivningen, modeller för rörelseplanering och kontroll. Skillnaden ska finnas i detaljerna. Som exempel har medgrundaren Chris Urmson förklarat att rörelseplanering och perceptionsmodeller inte enbart kan utvecklas av olika team på var sitt håll. Maskininlärning kan tillämpas så båda delar kan samarbeta och dra nytta av varandra.

Den största utmaningen med självkörande fordon kommer alltid att vara tekniken, enligt Sterling Anderson. Det är lätt att underskatta hur mycket som måste till för att självkörande fordon ska bli helt tillförlitliga och säkra.

– Det händer ständigt oförutsedda saker på vägarna. Du kör bland fotgängare, cyklister, folk på elscootrar, moped och andra bilister. Som människa har du ägnat hela livet åt att ta hänsyn till allt sådant. Du kontextualiserar hela tiden medan du kör. Det måste en självkörande bil också göra, för att alls ha en chans att bli lika bra som en mänsklig förare.

Läs mer: Så fördelas jättarnas patentsatsningar på självkörande teknik

Ja, du läste rätt. Många förespråkare av självkörande fordon brukar ha som argument att vi människor är så dåliga på att köra att tekniken rätt enkelt kan bli bättre än vi. Det håller inte Sterling Anderson riktigt med om. Det stämmer egentligen bara om vi tittar på sådant som distraktion och trötthet, menar han. Inte när vi tar hänsyn till olycksstatistiken överlag.

– Då är människor rätt exceptionella. Vi lär oss att se och förutse beteenden genom att göra stora mängder observationer. Med Auroras teknik gör vi något liknande. Vi tränar våra modeller på att inte bara detektera sådant de kan se, utan också observera exempelvis vissa karaktärsdrag som är knutna till en viss slags aktör och ett visst slags beteende.

Marginaler för att undvika olyckor

Självkörande tekniker utgår i hög grad från statistik. Men du kan aldrig vara hundraprocentigt säker på att autonoma fordon vet vad som kommer att hända på vägarna. Därför måste man utveckla ett system som också har vissa kontrollmekanismer, som tar höjd för variationer i en miljö eller hos aktörer. Allt för att undvika skador och olyckor.

– Du kan alltså förutse en viss rörelse, men också ha marginaler för att hantera situationer där det inte blir som systemet trodde, till exempel genom att hålla ett säkert avstånd bakom en bil, förklarar Sterling Anderson.

Läs mer: ”Vi kan inte vänta tills allt är perfekt”

Målet för Aurora är att utveckla ett helt autonomt fordon, som inte behöver något slags ingripande från en mänsklig förare. I ett första steg har bolaget siktet inställt på att klara nivå 4 enligt SAE-skalan, där fordon kan kontrollera sig själv under en resa inom vissa geografiska områden eller under särskilda förutsättningar.

Senast 2021 vill Aurora lansera sin teknik kommersiellt.

Sterling Anderson är inte alls orolig för att allmänheten inte ska vilja acceptera självkörande fordon på vägarna, tvärtom. Det han är orolig för är att vi ska bli allt för trygga med de självkörande systemen, för snabbt.

– Det tar bara några minuter för någon att observera hur bra ett sådant här system fungerar. Sedan börjar de känna sig bekväma och belåtna med det nya tillståndet, där de inte behöver engagera sig i körningen hela tiden.

Samarbetar med andra fordonstillverkare

En fördel med att samarbeta med flera fordonstillverkare är att Aurora kan samla in mer data och information än många andra företag på området. En lastbil från en tillverkare som körs i en specifik miljö dra nytta av information hämtad från andra tillverkare och miljöer.

– Vi kan ha kartor från länder där lastbilar inte ens har kört, eftersom vi samarbetar med biltillverkare vars fordon kör just där. Men koordinering med flera olika partners innebär också utmaningar, som det alltid gör när du har flera team som ska samarbeta med varandra.

Ser inte biltillverkarna på varandra också som konkurrenter?                       

– Biltillverkarna kommer att konkurrera i slutändan, men inte om säkerheten i ett självkörande system. De kommer att konkurrera om vem som tar dessa fordon till marknad snabbast och om möjligheten att utveckla unika tjänster och upplevelser runt deras plattformar. Om konkurrensen skulle gå ut på vilken bil som löper minst risk att döda dig, då har vi misslyckats.

 

Sterling Andersons råd till ingenjörer

”Hitta något som du är passionerat intresserad av som verkligen spelar roll för dig och bli expert på det. Det var ett råd som min pappa gav mig för många år sedan. Han sa också att du aldrig ska förvänta dig att kunna leda människor vars jobb du inte vet hur man utför. Du måste lära dig jobbet först. Det är en nyckelfaktor när vi tittar på dem vi rekryterar. De är experter på sina områden, bra på det de gör och passionerade. Det är det som spelar roll och det som kommer göra det möjligt för dem att vara både glada och framgångsrika” säger Sterling Anderson, en av Auroras medgrundare.

Ania Obminska

Kommentarer

Välkommen att säga din mening på Ny Teknik.

Principen för våra regler är enkel: visa respekt för de personer vi skriver om och andra läsare som kommenterar artiklarna. Alla kommentarer modereras efter publiceringen av Ny Teknik eller av oss anlitad personal.

  Kommentarer

Debatt