Elbilarna slukar sällsynta ämnen

2010-05-25 23:00  
Prius slukar mest. Grafik: Jonas Askergren

De är en liten grupp grundämnen, som tillhör doldisarna i det periodiska systemet. Men nu kan bristen på de sällsynta jordartsmetallerna bli ett hinder för drömmen om elbilar på världens vägar.

Toyotas hybridbil Prius är världens mest sålda hybrid och en symbol för det nya elbilssamhället. Men Priusen är också den produkt som slukar mest jordartsmetaller i hela världen, enligt den amerikanska råvarukonsulten Jack Lifton.

Jordartsmetallerna används i dag i batterier och specialmagneter i hybrid- och elbilar, i vindkraftverk, solceller, lågenergilampor och annan ny, grön teknik.

- Men inom några år kommer vi att ha en brist, särskilt på neodym, säger Dudley J Kingsnorth, australiensisk expert på råvaror.

I dag har Kina nästan monopol på utvinningen av sällsynta jordartsmetaller.

- Det finns en stark oro över att Kina kontrollerar marknaden så totalt, säger Dudley J Kingsnorth.

Oron stärktes förra året, när Kina införde exportförbud för vissa metaller och exportkvoter för några andra viktiga metaller, till exempel neodym. Neodym är en viktig beståndsdel i de lätta och energisnåla elmotorer som används i hybrid- och elbilar. Ämnet används också i vindkraftverk och i industrins elmotorer.

Det finns gott om jordartsmetaller över hela världen, men det är dyrt och tar lång tid, runt tio år, att öppna nya gruvor. Både Jack Lifton och Dudley J Kingsnorth tror att bristen på främst neodym kommer att vara stor de närmaste tre-fem åren.

- Men det finns minst 200 nya gruvprojekt på gång utanför Kina, säger Dudley J Kingsnorth.

Han poängterar också att nästa generation el- och hybridbilar kommer att använda batterier som innehåller litiumsalt i?stället för jordartsmetallen lantan, som finns i Prius nickelmetallhydridbatterier. Jack Lifton varnar dock för att upp till 95 procent av de nya gruvprojekten kan misslyckas på grund av för höga kostnader.

- För flera av de här metallerna finns det i dag inga bra alternativ. Dessutom råder det brist även på litium, säger han.

Svenskar upptäckte flera ovanliga metaller

Flera av de sällsynta jordartsmetallerna har först upptäckts i Sverige. I slutet av 1700-talet upptäckte löjtnant Carl Axel Arrhenius en malmbit, som innehöll grundämnet yttrium i Ytterby utanför Vaxholm. Yttrium, döpt efter fyndplatsen, var det första ämnet som upptäcktes av alla de grundämnen som ingår i gruppen sällsynta jordartsmetaller.

Den kända svenska kemisten Jacob Berzelius fann senare en annan sällsynt jordartsmetall, som heter cerium, i Bastnäs i Västmanland.

En av Berzelius lärjungar, Carl Gustaf Mosander, lyckades 1838 isolera ett nytt ämne som legat gömt i ceriumet. Han kallade det nya ämnet lantan, vilket är grekiska för "gömd".

Några år senare upptäckte Mosander erbium och terbium.

30 år senare, 1879, fann kemisten Lars Fredrik Nilson jordartsmetallen skandium.

Jonas Hållén

Kommentarer

Välkommen att säga din mening på Ny Teknik.

Principen för våra regler är enkel: visa respekt för de personer vi skriver om och andra läsare som kommenterar artiklarna. Alla kommentarer modereras efter publiceringen av Ny Teknik eller av oss anlitad personal.

  Kommentarer

Aktuellt inom

Debatt