”Vr-utvecklingen drivs av ett enda bolag i dag – Meta”

2022-06-21 06:00  
Lång väg att gå. Facebook – förlåt, Meta, har satsat mycket tid och pengar på att utveckla vr-hårdvara. Foto: Meta/Reality Labs Research

ANALYS. Metas vd Mark Zuckerberg är beredd att lägga enorma resurser på framtidens vr-upplevelse. Men det stora hotet från Tiktok finns här och nu, skriver Ny Tekniks Kalle Wiklund. 

Facebook-grundaren Mark Zuckerberg har bråttom.

Runt hörnet väntar metaverse, en skimrande virtuell värld som ska göra Facebook relevant igen – samt säkrar den sociala medieplattformens framtid.

För att kunna visa upp denna nya, sköna digitala värld för användarna behövs hårdvara en masse. Som ett led i detta storsatsar Meta/Facebook sedan flera år tillbaka på att utveckla och sälja vr-hjälmar som Meta Quest 2.

"Half Dome" är samlingsnamnet på en serie testenheter inom vr som Meta utvecklar. Foto: Meta/Reality Labs Research

Kommande generationernas vr-utrustning ska dock ge en helt annan, mer verklighetstrogen upplevelse. Och för att nå dit är Meta och Mark Zuckerberg beredda att lägga mycket tid och resurser på att utveckla nya typer av vr-teknik.

Visade vr-prototyper för Ny Teknik

Exakt hur viktig satsning är för Mark Zuckerberg framgick med all önskvärd tydlighet under en digital pressträff som Ny Teknik var med på torsdagen i förra veckan.

Under en dryg timme berättade Mark Zuckerberg vad Meta vr-forskningsavdelning Reality Labs Research (RL Resarch) arbetar med. Till sin hjälp hade han flera experter från Display Systems Research (DSR), som är en del av RL Research.

Fokus just nu ligger dels på att bygga lättare, smidigare vr-hjälmar, dels på att göra de virtuella världarna som Meta bygger mer verklighetstrogna – med hjälp av tekniker som holografisk optik och polariseringsbaserad optisk vikning.  

Låter det som science fiction?  

Jag skrev tidigare att Meta och Mark Zuckerberg har som mål att göra vr-världarna mer verklighetstrogna. Det behöver inte betyda att bolaget siktar på att skapa vr-upplevelser med fotorealistisk grafik. 

Mark Zuckerberg, Metas vd, testar ett exemplar av Holocake 2-prototypen. Foto: Meta/Reality Labs Research

I stället vill Meta lösa ett par grundproblem inom vr: 

• Dagens vr-hjälmar har en upplösning som är lägre än datorer, tv-apparater och smarta mobiler. Genom att få till en upplösning som motsvarar 20/20-syn – perfekt syn hos en människa – ska användarna kunna bära hjälmarna under längre perioder – utan att exempelvis bli åksjuka. Det skulle kunna innebära en pixeltäthet på 120 PDD (inom vr används begreppet pixel per degree i stället för pixel per inch, ppi). Det kan jämföras med Quest 2, Metas senaste vr-hjälm, som har ett PPD-värde på 21.

Tekniken i vr-hjälmarna som finns nu ger ofta ett brett synfält. Det sprider ut skärmens pixlar över ett stort område – vilket sänker upplösningen. Meta vill försöka lösa detta genom att minska genom att i stället krympa synfältet och använda en ny hybridlins. Försök med en prototyp vid namn Butterscotch visar att tekniken fungerar, men testenheten som Meta utvecklat bedömdes vara för tung och skrymmande.

Upplösningen i Butterscotch-prototypen är betydligt högre än i andra vr-hjälmar. Foto: Meta/Reality Labs Research

HDR (high dynamic range) är en teknik vi är bekanta med från tv- och mobilbranschen. Meta vill bygga in HDR-teknik i framtidens vr-hårdvara för att på så sätt kunna öka färg- och kontrastomfånget, samt ljusstyrkan i hjälmars skärmar. 

Skärpedjupet måste förbättras så att vr-hjälmarna blir bättre på att lista ut var användaren riktar blicken – och sedan kan justera fokus på den punkten i synfältet med sömlöst.

Ny teknik ska motverka optiska förvrängningar. Existerande vr-hjälmpar plågas av avvikelser som skevningar och färgstick på grund av optiken som används. Genom att använda 3d-tekniken från tv-branschen kombinerad med linsemulering, har Meta kunnat bygga en simuleringsmjukvara som kan återskapa diverse optiska störningar i vr-hjälmar. Utifrån dessa data ska Meta sedan skapa algoritmer som kan åtgärda problemen.

Inget av det ovanstående är en lätt nöt att knäcka. Men Meta har än så länge djupa skattkistor, och Mark Zuckerberg verkar vara fast besluten att kunna bygga vr-världar, eller ”visuella upplevelser” som nästan inte går att skilja från verkligheten.

Holocake 2 är lättaste och tunnaste modellen hittills

På pressträffen visade Zuckerberg gladeligen upp ett gäng olika prototyper av nya vr-hjälmar som Meta arbetar med. Vissa av dem, som Half Dome 2 och 3, har redan synts i pressen. 

Prototypen Starburst. Foto: Meta/Reality Labs Research

Det som i stället stack ut mest var två modeller vid namn Starburst och Holocake 2. Den förstnämnda ser i dagsläget mest ut som något du hittar under frunken på en elbil. Starburst-hjälmen är stor och klumpig – men med den har Metas Reality Labs Research lyckats göra något anmärkningsvärt.

Det är nämligen en av de mest ljusstarka HDR-skärmarna som hittills har byggts. Enligt Meta kommer skärmen upp 20 000 nits. Det kan jämföras med en prototyp-tv som Sony visade upp 2018 – den modellen maxade på 10 000 nits.

Bygger på holografiteknik

Priset går ändå till Holocake 2, som är den tunnaste och lättaste vr-hjälmen Meta har byggt hittills. Dagens vr-hårdvara är rejält framtung, med avlånga frontar som rymmer skärmdelarna som behövs. Mycket av utrymmet inne i fronten består dock mer eller mindre av luft mellan oled-panelerna och annan optik.

Holocake 2 är namnet på en prototyp som är betydligt lättare och smidigare än många av dagens vr-hjälmar. Foto: Meta/Reality Labs Research

Med hjälp av så kallad polariseringsbaserad ”optisk vikning” vill Meta kunna byta ut den enkla, oftast tjocka brytlinsen i glas eller plast som finns i många vr-glas.

Hög prestanda – till låg vikt

För att minska tjockleken på själva brytlinsen ska Meta i stället använda en tunn, platt holografisk optik. Hologram är, som många vet, en 3d-bild som lagras i ett ljuskänsligt material.

Bilden blir synlig om man belyser hologrammet med laser. I stället för att ha en oled-skärm, där varje pixel är sin egen ljuskälla, ska Metas hologram-skärm belysas med laserdiodrar.

Från vänster: Uppsättningen av linser i Quest 2, Panecake-prototypen samt Holocake 2. Foto: Meta/Reality Labs Research

Det som imponerar med Holocake 2-prototypen är just att hjälmen är lätt och smidig – och trots det ska ha prestanda nog att nog att driva alla vr-titlar som i dag kräver ett trådbundet, pc-baserat vr-system.

Ny superlätt vr-prototyp

Tanken är att all teknik från Holocake 2, Starburst, Butterscotch och andra protyper ska samlas i en framtida vr-hjälm, vars något poetiska konceptnamn lyder "Mirror Lake".

"Mirror Lake" är en framtida vr-hjälm som samlar mycket av den nya teknik som Meta utvecklar. Foto: Meta/Reality Labs Research

Prototypen har inte byggts än utan existerar en så länge bara i skisser. "Mirror Lake" är mer lik ett par skidglasögon än dagens skrymmande Quest-hjälmar.

Visar upp ”virtuella ögon”

Förutom att låna in den tunna skärmen från Holocake 2, HDR-tekniken från Starburst och upplösningen från Butterscotch, ska den färska prototypen också innehålla nya lösningar. Ett exempel på det är en typ av framåtriktade skärmar som visar virtuella avbildningar av användarens riktiga ögon. Allt för att minska barriären mellan verkligheten och den virtuella världen.

Men laserdioder och framåtvända skärmögon är inga billiga komponenter precis.

Exakt hur lång tid det kan ta innan vi får en konsumentprodukt från Meta av denna kaliber i återstår att se. Det finns också många obesvarade (tekniska) frågor, bland annat kring hur man ska kunna skala upp tillverkningen av dessa hjälmar.

Delar upp vr-satsningen

Mark Zuckerberg lovar att Meta ska lansera en påkostad vr-hjälm redan under detta år.

Det betyder inte att existerande vr-teknik, som Quest, ska skrotas. Metas plan är i stället, berättade Zuckerberg, att erbjuda två olika produktlinjer av vr-hårdvara:

Dels en variant som är enklare, billigare och mer konsumentvänlig – som ovan nämnda Quest.

Dels en lyxigare, mer avancerad modell som innehåller bolagets senaste vr-teknik, och riktar sig mot proffsanvändare.

Ett enda bolag driver utvecklingen av vr-teknik

En sak är fullständigt tydlig efter Zuckerbergs pressträff: Vr-utvecklingen drivs i mångt och mycket av ett enda bolag i dag – och det är Meta.

Andra konkurrenter har antingen köpts upp, som numera Meta-ägda Oculus VR, lämnat konsumentmarknaden efter att ha drabbats av ekonomiska problem (som Magic Leap) eller helt enkelt pausat sin satsning (som Microsoft).

”Äts upp inifrån av Tiktok”

Även om Mark Zuckerberg och Meta ligger i framkant inom, hopar sig problemen på andra fronter. Färska siffror visar att konkurrenten Tiktok växer allt snabbare och ”äter upp Facebook inifrån”, som nyhetsbyrån Reuters skrev i april. 

Mark Zuckerbergs vision om en virtuell verklighet där vi alla ska umgås och nätverka må vara skimrande. Frågan är dock om Facebook och Instagram kan hålla stånd mot Tiktok till dess att vr-hårdvara av "Mirror Lakes" kaliber finns på marknaden.

Kalle Wiklund

Kommentarer

Välkommen att säga din mening på Ny Teknik.

Principen för våra regler är enkel: visa respekt för de personer vi skriver om och andra läsare som kommenterar artiklarna. Alla kommentarer modereras efter publiceringen av Ny Teknik eller av oss anlitad personal.

  Kommentarer

Debatt