”Det mest överraskande var hur oförberedda vi var”

2020-06-05 12:00  

För journalisten David Quammen var virusutbrottet väntat. I boken ”Spillover” från 2012 beskrev han hur nästa stora pandemi kan orsakas av ett coronavirus från fladdermöss – och börja på en marknad i exempelvis Kina.

När de första mejlen om en mystisk lunginflammation landar i journalisten David Quammens inkorg i slutet av december 2019 ringer inga varningsklockor. Han tycker inte att informationen verkar tillräckligt intressant att göra något av, raderar nyheten och fokuserar på annat.

Men i mitten av januari kommer ett mejl som får honom att haja till. Den atypiska lunginflammation som har identifierats i den kinesiska mångmiljonstaden Wuhan kopplas till ett nytt slags coronavirus. David Quammen sparar mejlet och noterar för sig själv att det här är något att hålla ögonen på.

En dryg vecka senare hör New York Times av sig och ber David Quammen skriva en debattartikel om den nya smittan. Den 28 januari publiceras texten med rubriken ”We Made the Coronavirus Epidemic”. Tesen är att vi människor har gjort utbrottet möjligt. Den 11 mars kategoriserar Världshälsoorganisationen WHO smittan som en pandemi.

Läs mer: Därför bör du tolka coronatestet med försiktighet

Allt börjar med att vi människor stör ett mångfaldigt ekosystem, säger David Quammen. Att vi kommer i kontakt med vilda djur och stör deras boendemiljö. Vi gör så för att vi vill ha mer resurser och konsumera saker som kommer från den naturliga världen, som timmer, kött, mineraler och fossila bränslen.

– Så länge detta fortsätter, kommer den här typen av smittor att bryta ut. Och så länge det politiska ledarskapet brister och man inte gör de investeringar som behövs kommer de här smittorna att förvandlas till epidemier och pandemier, säger David Quammen när vi talas vid över Skype i maj.

The Next Big One

David Quammen, med bas i staden Bozeman i nordvästra USA, har jobbat som journalist och författare i flera decennier. Han är framför allt känd för sina reportage och böcker som berör vetenskap, natur och resor. Han har skrivit för legendariska tidningar som National Geographic, Harper’s och Rolling Stone. Det är hans bok Spillover från 2012 som nu har gjort honom högaktuell.

Genom sina resor runt jorden och intervjuer med forskare berättar han där om hur infektioner hos vilda djur kan överföras till människor (”spillover”) med förödande konsekvenser. Han berättar också om farhågorna om nästa stora pandemi: The Next Big One.

Läs mer: Jakten på coronavaccin: De har nyckelroll i unika kraftsamlingen

Att läsa Spillover i skuggan av det som pågår just nu är nästan kusligt. För det David Quammen konstaterade i sin bok redan för åtta år sedan var att experterna på ämnet inte frågade sig om ett sådant här virusutbrott skulle kunna inträffa, utan när.

– Det känns frustrerande att forskarna visste det här, att jag och andra skribenter som lyssnade på forskarna visste det här, och ändå var vi så oförberedda på att det här skulle ske, säger David Quammen.

De samlade pusselbitarna från alla forskarintervjuer han gjorde och studier han läste inför boken gjorde det klart för David Quammen att en ny stor pandemi var att vänta. Det stod också klart att den skulle orsakas av ett virus och att det viruset skulle komma från ett vilt djur, högst sannolikt en fladdermus.

Viruset skulle antagligen vara ett som kan utvecklas snabbt och har en historia av att smitta människor, som ett influensavirus eller ett coronavirus. Och till sist: utbrottet skulle sannolikt få sin början någonstans där människor har kontakt med vilda djur, till exempel en ”wet market”, en marknad där man säljer färska produkter, kött och ibland levande djur. Kanske i Kina.

– Dynamiken i det som pågår är precis det som forskare sa till mig för tio år sedan kunde ske, och det var precis det jag försökte beskriva. Det enda som har överraskat mig nu var hur oförberedda vi var, sett till teknik, beredskap inom allmän sjukvård och politiskt ledarskap.

Läs mer: Fler coronatestas – men vad säger egentligen svaren?

Hoppas pandemin ska göra oss mer alerta

Varför lyssnade inte fler på experterna tidigare? David Quammen tror att det beror på att ingen kunde säga när utbrottet skulle inträffa. Att bygga upp en beredskap för en pandemi är en stor apparat, och notan kan tyckas lite väl saftig för dem som upplever hotet vara för okonkret.

Bara i USA beräknades det kunna kosta 50 miljarder dollar att bygga upp den beredskap som hade behövts i form av bland annat ökad vårdkapacitet, testning och övervakning av smittan, berättar David Quammen. Det kan te sig som en ganska liten summa i dag, mitt under pågående pandemi som har drabbat så många hårt.

– Jag hoppas att den här hemska händelsen kommer att göra oss mer alerta, göra oss mer förberedda. Jag hoppas det, men är inte säker, säger David Quammen.

Ingen vet hur smittspridningen fortsätter och hur länge pandemin pågår. Vi vet inte heller säkert om, och i så fall i vilken grad, vi kan bli immuna mot det nya coronaviruset. Därför hoppas många på ett vaccin. Världshälsoorganisationen WHO har sagt att ett sådant kan vara färdigt redan före årsskiftet. Det vore i så fall rekordsnabbt.

”Vi kommer aldrig att bota det sista fallet”

Efter att ha pratat med insatta i frågan tror inte David Quammen att vi någonsin blir kvitt viruset helt, inte ens med ett vaccin. Smittan är för vida utbredd i den mänskliga populationen och sprids för lätt från en person till en annan. Alla vill inte vaccinera sig och alla kommer inte att kunna nås av en vaccineringsinsats.

– Vi kommer aldrig att bota det sista fallet. Så smittan kommer att bryta ut på olika platser vid olika tidpunkter. Samtidigt tror jag att vi kommer att få ett vaccin som kommer att fungera bra i åtminstone några år, eftersom det här viruset inte utvecklas lika snabbt som exempelvis influensavirus.

Det är därför David Quammen betonar att den viktigaste läxan vi har att lära av den här pandemin är vikten av beredskap och samarbete.

– Vi behöver ha hela världen redo att agera på ”spillovers”, så fort de påverkar bara ett dussintal personer. Hela världen måste vara redo att svara på det väldigt snabbt, genom samarbete, ett öppet informationsflöde, diagnostiska tester och vaccin, säger David Quammen.

Han är hoppfull om att vi kan göra de förändringar som behövs, men ser det samtidigt inte som så sannolikt.

– Jag tenderar att vara en pessimist och jag har en stark tro på människans förmåga att fatta dåliga, närsynta och skadliga beslut. Vi har gjort det länge och jag är rädd att vi kommer att fortsätta med det. Men, även om man tror på att en katastrof är sannolik, måste du fortfarande hoppas att det är möjligt att undvika katastrofen och du måste investera din energi där. Det är där jag står.

David Quammen

David Quammen är en prisbelönt amerikansk journalist och författare med basen i staden Bozeman i delstaten Montana, i nordvästra USA.

Han har skrivit för magasin som Outside, National Geographic och Rolling Stone samt publicerat 15 böcker.

I boken Spillover: Animal Infections and the Next Human Pandemic från 2012 berättar han om hur smittor som ebola, sars och aids tagit sig från vilda djur till människor, med förödande konsekvenser. Han skriver också om The Next Big One, nästa stora pandemi. Hur kan den se ut?

Ania Obminska

Kommentarer

Välkommen att säga din mening på Ny Teknik.

Principen för våra regler är enkel: visa respekt för de personer vi skriver om och andra läsare som kommenterar artiklarna. Alla kommentarer modereras efter publiceringen av Ny Teknik eller av oss anlitad personal.

  Kommentarer

Debatt