30 år efter idén – nu får doldisen Facebook att bli Meta

2021-11-20 08:30  

En ung programmerare köpte en science fiction-bok i början av 90-talet. 30 år senare är Michael Abrash en av Metas mäktigaste. Och allt han önskat är på väg att gå i uppfyllelse.

Håll dig uppdaterad! Anmäl dig till våra populära (och kostnadsfria) nyhetsbrev här.

Man kan förstås diskutera tajmningen för Facebooks namnbyte till Meta.

Men om man skrattar åt själva namnet har man förmodigen aldrig hört talas om Michael Abrash.

De flesta har vid det här laget sprungit på begreppet metaverse och att det kommer från Neal Stephensons science fiction-roman Snow Crash från 1992. Och har man som jag en pågående flört med den deterministiska världsåskådningen känns namnet, med tanke på det som hänt sedan bokens premiär för 29 år sedan, närmast förutbestämt. Det kunde naturligtvis inte ha blivit något annat än Meta.

Läs mer: Vad är metaverse, och varför pratar alla om det nu?

Facebook grundades 2004, men fröet till Meta petades ner i såjorden redan tio år tidigare.

Det var då Michael Abrash, som på den tiden var en ung programmerare på Microsoft, gick in i en bokhandel strax utanför Seattle och fick syn på Snow Crash. Han blev som förtrollad av den virtuella värld som i romanen kallas Metaverse.

Första utgåvan av Snow Crash, av Neal Stephenson, kom 1992, utgiven av förslaget Bantam Press. Foto: Wikimedia

”Av allt jag någonsin velat göra med en dator hade inget känts så lockande som detta”, skrev Abrash många år senare på sin blogg. ”Jag hade läst science fiction hela mitt liv och detta var en chans att göra science fiction till verklighet. Så jag försökte dra igång ett projekt hos Microsoft, som gick ut på att bygga en nätverksmotor för tredimensionella miljöer.”

Michael Abrash var dessvärre långt före Microsofts tid. Numera har de en alldeles egen metaverse-predikant (även om han använder andra ord för att beskriva det hela) i form av Alex Kipman, som leder arbetet med utvecklingen av Microsofts smarta glasögon.

Läs mer: Microsofts nya teknik kan teleportera dig vart som helst

Trots detta var Abrash inte så sugen på att lämna det lukrativa jobbet hos Windows-jätten. Åtminstone inte förrän den kväll han käkade middag med en man som han lärt känna genom den tidens elektroniska anslagstavlor. Det var ingen mindre än legendaren John Carmack, som precis skrivit Doom för den då så hippa spelstudion Id Software.

”Jag hade träffat John vid ett tidigare tillfälle ...redan vid vårt första möte hade han överraskande nog frågat mig om jag ville komma och jobba på Id. Jag tackade nej. Dels eftersom jag var mitt uppe i lanseringen av Windows NT och dels eftersom Microsoft hade varit så generösa med aktieoptioner.”

Charmas av John Carmack

Under middagen talade Carmack entusiatiskt om saker som vi i dag kallar onlinespel och multiplayer, men som under det tidiga 90-talet fortfarande var något mycket exotiskt.

”Han talade om bestående spelservrar på internet, om hur vanligt folk kunde bygga sina egna banor och köra dem på sina egna servrar. Hur spelarna skulle kunna kopplas samman i virtuella världar. Jag insåg att han talade om ett metaverse. Det var mindre glamouröst än i Snow Crash, men fantastiskt och storartat och ofattbart nog på riktigt. Och när han [återigen] frågade om jag ville komma och jobba på Id så insåg jag att jag inte ville gå miste om att skapa den framtiden.”

Läs mer: Skaka hand i vr – med Metas futuristiska handske

På Id hjälpte Michael Abrash till med att utveckla Doom-efterföljaren Quake, som populariserade allt det John Carmack berättat om under deras middag.

Omkring 15 år senare, i slutet av 00-talet, var Id inte längre den hetaste studion i världen, men Valve från Bellevue (samma stad som Microsoft huserade i innan de flyttade till Redmond) utanför Seattle kunde definitivt göra anspråk på den titeln. Med titlar som Half-life 2, Left 4 Dead, Portal och nätbutiken Steam såg det som om Valve under det nya årtusendets första årtionde inte kunde göra något som helst fel.

”Något stort är på gång”

Att Michael Abrash sökte sig till Valve kan dock ha handlat mer om företagets speciella företagskultur: organisationen är platt. Det finns i teorin inga chefer och varje medarbetare får bestämma själv vad den vill jobba med.

Abrash ägnade sin tid åt att fundera vad som skulle bli nästa stora datorplattform, bestämde sig för att det var augmented reality och samlade ett gäng till en ar-grupp på Valve. Då John Carmack plötsligt hörde av sig igen.

Läs mer: Så nära är vi tekniken i Ready Player One

”På 15-årsdagen (2011) av premiären för Quake mejlar John och skriver att han har en känsla av att något stort är på gång...han pratar om vr”, skriver Michael Abrash. Ungefär samtidigt läste Abrash en nyutkommen bok om ett annat metaverse, Ready Player One av Ernest Cline. Hans grupp på Valve beslöt sig för att satsa på vr istället.

Oculus Quest. Foto: Unsplash

Ett år senare, 2012, hade det John Carmack hintade om i mejlet blivit verklighet: ett vr-headset som kallades Oculus Rift skapade en ny boom för virtual reality. Och kort därpå värvades Carmack själv att bli Oculus teknikchef.

Parallellt med detta växte Abrash team - och vr-ambitionerna med det - på Valve. Tillsammans med HTC byggde de headsetet HTC Vive som blev en av Oculus största konkurrenter.

Facebook kliver in

Det metaverse som Abrash börjat drömma om på det tidiga 90-talet kändes plötsligt mer verkligt än någonsin. Samtidigt var visionen fortfarande Snow Crash och Ready Player One (exklusive, får man hoppas, de dystopiska övertonerna) och Abrash hade svårt att begripa vem som skulle finansiera all den forskning och utveckling som krävdes för att tekniken skulle kunna motsvara hans närmast astronomiska förväntingar.

”Vr kan inte nå sin fulla potential förrän något företag kliver in och investerar den väldigt stora summa pengar som krävs för att bygga rätt hårdvara. En investering som dessutom kan förefalla tveksam till dess att vr att faktiskt blir så bra som det är möjligt”, skrev Abrash.

Michael Abrash är forskningschef för Reality Labs på Meta. Foto: Meta

Det företaget heter, som vi blivit påminda om de senaste veckorna, Meta.

När Facebook köpte Oculus 2014 - och med John Carmack redan ombord - dröjde det inte länge förrän Carmack och Michael Abrash blev kolleger igen, med den senare som forskningschef för Oculus. Det är en titel Abrash har än i dag, men nu leder han den division för forskning och utvecklare på Meta som kallas Reality Labs och som uppges ha omkring 10 000 anställda, eller omkring en femtedel av Metas totala arbetsstyrka.

Michael Abrash har kallat metaverse ”den slutliga plattformen” och snart 30 år efter att Abrash först golvades av Snow Crash har han fått precis allt han behöver för att förverkliga sin dröm. Och om det fortfarande fanns minsta lilla tvivel kvar hos Michael Abrash lär det ha skingrats när hans arbetsgivare tog sitt namn från den roman som förändrade hans liv.

Peter Ottsjö

Kommentarer

Välkommen att säga din mening på Ny Teknik.

Principen för våra regler är enkel: visa respekt för de personer vi skriver om och andra läsare som kommenterar artiklarna. Alla kommentarer modereras efter publiceringen av Ny Teknik eller av oss anlitad personal.

  Kommentarer

Debatt