HTC:s nya enhet för ansiktsspårning. Foto: HTC

Glöm videomöten – snart ses vi hellre i vr 

2021-03-16 06:00  

Tillhör du dem som avfärdar möten i en virtuell verklighet? Som tycker att det är för bökigt och dyrt, och att allt ser ut att vara gjort med gårdagens grafik? Håll ut, vr och ar kommer att bli mycket, mycket bättre. Och då kan dagens videokonferenser bli ett minne blott. 

Peter Ottsjö

Nyttan med ett fysiskt möte mellan människor avtar med distans. Ju längre geografiskt avstånd det är mellan oss, desto mer måste vi spendera i pengar, tid och utsläpp för att arrangera ett. Redan före pandemin var vi många som började tvivla på poängen med att resa, köra och flyga överallt för minsta lilla sak. 

Men det är klart: att sitta i coronaerans ändlösa och opersonliga videokonferenser känns inte heller som en långsiktig lösning. 

Så en kall svensk januarieftermiddag bestämmer jag mig för att testa nästa generations mötesplats. Jag är både hemma i vardagsrummet med ett virtual reality-headset framför ansiktet, och på ett slags plattform i vad som förmodligen ska föreställa San Francisco-bukten. Det ser åtminstone ut som Golden Gate-bron i bakgrunden. 

Det finns de som tror att virtuell och förstärkt verklighet aldrig kommer att bli något mer än en nischmarknad. Denna grupp har gott om argument: headseten är för stora, kräver för mycket yta, kostar för mycket.  

Det är sant på samma sätt som det är sant att vi en gång för inte alltför länge sedan fick hålla för öronen när våra uppringda modem knöt ihop tjockdatorer med internets magra utbud av hypertextlänkar. I dag finns all världens information bakom ett litet glashölje vi alltid bär med oss. I dag kan en enda person välta världen med en tweet.

Jag pekar inte, det är min arm som vilar på ett verkligt bord. Foto: HTC

På plattformen där i San Francisco sitter jag vid ett virtuellt bord tillsammans med Graham Wheeler, Europachef för taiwanesiska bolaget HTC, som tillverkar konsumentelektronik. HTC har på senare år mest kommit att förknippas med Vive, företagets virtual reality-headset. 

Wheeler är vänd mot mig, gestikulerar och säger: 

– Det här är framtiden. 

Han fortsätter: 

– Jag hade lite tid över nu mellan intervjuerna och jag åt en liten påse chips med stark smak. Om jag ätit mat som luktar mycket före en intervju i verkligheten så hade jag fått bannor av mina medarbetare. Men nu kan jag äta precis vad jag vill.

Läs mer: Med morgondagens internet blir vår värld aldrig sig lik igen

Vad Wheeler än äter i verkligheten har det ingen bäring på hans digitala representation - hans avatar - i den virtuella världen. Här är vi tydligen alla trådsmala. Att vi dessutom ser ut som lågpolygonfigurer från tidigt 2000-tal känns inte så futuristiskt direkt. 

Men jag tror han har rätt: det här är framtiden, och det har inget med chips att göra, åtminstone inte sådana man stoppar i sig. Jag har redan tillbringat en hel del tid i virtual reality, men det här är min första vr-intervju. Det lär knappast bli den sista. 

– Jag har gett många intervjuer i vr och jag tycker verkligen om det. Om vi skulle ses på riktigt hade jag varit tvungen att flyga till Sverige. Och det här är så mycket mer än ett tvådimensionellt videomöte. 

Det är det: till att börja med har Wheeler trollat fram en drake ur tomma intet. Det kunde förstås ha varit ett flygplan, en hjärtklaff eller vad du än kan tänka dig. Design-, koncept- och idéarbete blir mer engagerande när det går att samlas runt en interaktiv 3d-modell. 

När jag tänker på den som nu avfärdar virtuell verklighet, den som har blicken ner i marken i stället för att spana mot horisonten, påminns jag om en berömd tv-intervju med David Bowie från slutet av 90-talet. Då skakade samtiden på huvudet åt multikonstnären Bowies radikala syn på vad internet skulle utvecklas till. Men han hade en säregen förmåga att se in i framtiden.

Om Bowie varit med oss i dag, vad hade han sett då? 

Gissningsvis hade han lagt mindre vikt vid förutsättningarna för, och omständigheterna kring, min intervju med Graham Wheeler. Som att HTC var tvungen att skicka den utrustning som krävdes, ett Vive Focus-headset. Eller att intervjun när den inte plågades av fördröjning kunde krascha. Bowie hade förmodligen inte tagit någon notis om den enkla grafiken eller de stela kroppsrörelserna som Graham Wheelers avatar gav upphov till när den verkliga Wheeler gestikulerade. 

Det var egentligen inte så mycket en intervju, utan mer en prototyp av framtidens möten mellan människor. Tekniken, infrastrukturen och ekosystemet som krävs för att med ett par tunna glasögon transportera oss till en högupplöst plats där vi kan möta realistiska versioner av familj, vänner och kolleger byggs just nu.

Nätta glasögon

Graham Wheeler poängterar att det i närtid för HTC handlar om att erbjuda marknaden - både konsument- och företagskunder - mer traditonella vr-headset. Men visionen är en annan: ett par nättare glasögon där användaren sömlöst kan växla mellan verklighet, blandad verklighet (mixed reality) och virtuell verklighet. 

– Det är dit vi kommer att ta oss. 

Bara under de veckor som passerat mellan mitt samtal med Wheeler och att dessa rader nu skrivs har nyheterna som ger tyngd åt den spådomen duggat tätt. 

* Microsoft lanserade ar-plattformen Mesh, där flera deltagare representerade som avatarer kan dela samma virtuella miljö och samlas kring och interagera med virtuella objekt. Vilket alltså är väldigt like Vive Sync, den plattform jag och Graham Wheeler använde vid intervjutillfället.

Läs mer: Microsofts nya teknik kan teleportera dig vart som helst

För tillfället använder Microsoft sitt fortfarande rätt otympliga och väldigt dyra augmented reality-headset Hololens 2 för den visuella återgivningen. Men mycket av den tunga databearbetningen för att skapa dessa digitala fleranvändarmiljöer sker i Microsofts Azure-moln, vilket är ett steg mot att göra enheterna vi bär framför ögonen mindre. 

Det som gav Microsoft en hel del uppmärksamhet vid lanseringen av Mesh var att företagets ar-guru Alex Kipman deltog som en lätt genomskinlig variant av sitt verkliga jag. Det krävs dock än så länge extern kamerautrustning för att i realtid rendera en 3d-modell av personen i fråga.

Alex Kipman och regissören James Cameron möts i Microsoft Mesh. Foto: Microsoft

* Facebook-grundaren Mark Zuckerberg berättade i en podcastintervju med sajten The Information att hans företag ska lägga stor vikt vid att skapa mer realistiska avatarer. Facebook är en av HTC:s största rivaler på området, och tillverkar de fristående (de kräver ingen pc, eller extern spårningsteknik) Oculus Quest-headseten, som med låga priser och användarvänlighet blivit en försäljningssuccé. 

– Det vi är allra mest fokuserade på nu är hur man får in fler sensorer för att möjliggöra en bättre social upplevelse...jag skulle verkligen vilja nå den punkt där du representeras av en realistisk avatar och kan få en autentisk ögonkontakt med någon, sa Zuckerberg.

Svensk teknik banar väg

Faktum är att jag vet vad Zuckerberg pratar om, eftersom jag fått den sortens ögonkontakt - med mig själv. För några veckor sedan besökte jag svenska ögonspårningsföretaget Tobii och fick testa en av deras många demonstrationer av hur tekniken kan användas. Jag bar ett vr-headset med inbyggd eyetrackingteknik och hamnade i en miljö med två speglar. I den ena spegeln var ögonspårning aktiverat och jag kunde möta min egen blick.

Att jag var representerad av en figur som såg ut att komma från ett Nintendo-spel var i sammanhanget av mindre betydelse. I den andra spegeln tittade jag på en tecknad 3d-karaktär, men i eyetrackingspegeln fick jag kontakt med mig själv.

Det är enkel demonstration som effektivt visar hur det med små medel går att förbättra möten i virtuella miljöer. 

Facebooks satsning på, och ambitioner för, det här området är hutlöst stora. När Mark Zuckerberg säger att han vill att vi ska representeras av realistiska avatarer är tydligen det här hans målbild: 

För någon vecka sedan kom Facebooks Reality Labs med en spännande uppdatering om divisionens arbete inom HCI (human-computer interaction, eller människa-dator-interaktion), samtidigt som The Information uppgav att Reality Labs nu har tiotusen anställda, vilket är en femtedel av Facebooks totala bemanning. 

* HTC själva lanserade Facial Tracker, en platt enhet som kan fästas på ett vr-headset för att spåra upp till 38 ansiktsrörelser, inklusive läpparna, käkarna, tungan och kinderna. Och på tal om Tobii så har ju HTC byggt ett helt headset - Vive Pro Eye - kring det svenska bolagets teknik.

HTC:s nya enhet för ansiktsspårning. Foto: HTC

HTC:s nya enhet för ansiktsspårning. Foto: HTC

Dag blir kväll på en sekund i min och Graham Wheelers delade miljö, som också gästas av andra medarbetare på HTC. En storbildsskärm fyller plötsligt synfältet, när Wheeler vill visa en presentation. En virtuell verklighet kan på ett ögonblick gå från det intima mötet till en stor keynote med läktare och tusentals åhörare. Miljöer, platser, objekt och våra egna avatarer kan skifta med ett knapptryck.

Om vi vill se en film är det praktiskt att på ett ögonblick kunna göra dag till kväll. Foto: HTC

Den sista utlandsvistelsen jag gjorde före pandemin var en pressresa till Tyskland för att titta på en telefon i två timmar och sedan åka hem igen. Förhoppningsvis blir det inga fler sådana turer när vi tvingat ner coronaviruset. När jag för Wheeler påpekar det bakvända i att skicka reportrar kors och tvärs för att titta på en pryl låter han frambringa en virtuell HTC-smarttelefon som svävar mellan oss. 

– Vi lanserade den här telefonen i vr förra året. Jag tror inte vi kommer att återgå till precis som det var tidigare. Som jag ser det är vr det mest kostnadseffektiva sättet att nå ut med vårt budskap. 

Kommentarer

Välkommen att säga din mening på Ny Teknik.

Principen för våra regler är enkel: visa respekt för de personer vi skriver om och andra läsare som kommenterar artiklarna. Alla kommentarer modereras efter publiceringen av Ny Teknik eller av oss anlitad personal.

  Kommentarer