Analys: ”Med Arm vill Nvidia nå ai-världsherravälde”

2020-09-15 09:32  
Resan har gått från ”cloud” till ”edge”, skriver Simon Campanello. Foto: TT

I historiens största halvledaraffär handlar allt om artificiell intelligens. Med Arm ombord har Nvidia chans att få in en fot på varje plattform där ai-beräkningar är tänkta att ske, skriver Simon Campanello.

Bolaget som bygger chipen som används för att skapa de flesta ai-modeller har köpt ett bolag vars teknik används för att bygga mobilchipen i alla våra telefoner.

När det snackas stora techaffärer just nu ligger allt fokus på Oracles eventuella köp av Tiktok, men glöm den för ett ögonblick.

Nvidias förvärv av Arm kan mycket väl vara årets största it-affär, och inte bara för att den svindlande köpeskillingen på 350 miljarder kronor gör det till det största förvärvet någonsin inom halvledarindustrin.

Affären kommer efter en smått svindlande resa för Nvidia. Bolagets marknadsvärde har tiodubblats bara sedan Arm köptes upp av den nuvarande ägaren Softbank för fyra år sedan. I dag är Nvidia värderat till ett högre belopp än konkurrenterna Intel och AMD tillsammans.

Läs mer: Här är spelnördarna som knäckte Moores lag

Nvidia en grundbult i ai-boomen

Hur kunde det blir så? Svaret stavas artificiell intelligens. Det senaste decenniets ai-boom är nämligen starkt knuten till Nvidias grafikkort och mjukvaruplattform.

Ett av de stora genombrotten för maskininlärning brukar tillskrivas en grupp forskare vid Google Brain, ledd av ai-superstjärnan Andrew Ng. Forskarna jobbade på att med hjälp av data träna datorer att lära sig nya uppgifter. Grunden till mycket av det vi i dag lite slarvigt kallar för ai.

När forskarna började sitt arbete använde de vanliga processorer (cpu:er) för att träna sina modeller, men arbetet var tidsödande. De är inte gjorda för att göra många, små, parallella beräkningar, vilket krävs för effektiv maskininlärning. I jakt på lösning vände forskarna sig i stället till Nvidias grafikkort, som dittills mest hade varit populära i speldatorer.

Läs mer: Nvidia köper chipbolaget Arm för 350 miljarder kronor

Tittar man på vad ett grafikkort egentligen gör är det just det, många pyttesmå parallella beräkningar för att blixtsnabbt kunna rita upp alla pixlar på skärmen samtidigt.

Experimentet lyckades. Forskarnas 12 grafikkort gjorde arbetet snabbare och mer energieffektivt än de 2 000 cpu:er de tidigare hade använt sig av. Som i ett slag gick bolaget från att vara ett gamingföretag till ett ai-bolag.

Det är den där typen av historier som under ai-eran har blivit Nvidias signum, att någon kastar grafikkortens enorma beräkningskraft på ett problem och förbättra prestandan med flera magnituder.

Läs mer: Ny Teknik Insight: Datacenter, energi och utsläpp

Ai kommer att sluka världen

Bolagets vd och medgrundare Jensen Huang trycker alltid starkt på det här. Den som någon gång sett honom hålla mer än en presentation noterar två saker: han reser ingenstans utan sin svindyra skinnjacka och håller alltid en ai-predikan .

"Software is eating the world", skrev it-entreprenören Marc Andreeseen för snart tio år sedan, och menade att varje bolag behövde bli ett mjukvarubolag. En spaning han minst sagt kom med helt rätt i tiden.

Jensen Huang har vidareutvecklat resonemanget: "Software is eating the world, but AI is going to eat software", skanderar han gärna från scen.

Varje bolag kommer i Jensens vision att i någon utsträckning bli ett ai-bolag. Algoritmer närda av data har i den här verklighetsbilden kraften att optimera all sorts verksamhet. Nvidias affärsidé är att chipen som används för att mata algoritmerna med data bär bolagets logga.

Läs mer: Hur mycket el förbrukar världens datacenter egentligen?

Så varför Arm?

Under en telefonkonferens efter beskedet beskriver Jensen Huang affären som en "once in a lifetime opportunity". För tillsammans kan bolagen bli en ännu större spelare när den där artificiella intelligensen ska mumsa i sig all vår mjukvara.

Brittiska Arm har gett upphov till en processorarkitektur med samma namn. Arm designar processorer och andra företag som vill bygga sina egna chip kan licensiera Arms teknik. Det gör alla storspelarna. Samsung, Qualcomm, Intel, Apple och Nvidia själva är alla storkunder hos Arm Holdings.

Affären innebär en enorm möjlighet för Nvidia. I dag levererar de visserligen hundratals miljoner grafikkort till sina kunder, men antalet tillverkade Arm-processorer räknas i många miljarder varje år. De sitter överallt. I alla mobiltelefoner, surfplattor, wearables och de flesta iot-produkter. Nvidias chip å sin sida finns i datorer, självkörande bilar och inte minst datacenter, där de blivit allt mer populära för att öka beräkningstakten.

I pressmeddelandet som utannonserade förvärvet talar Jensen Huang om ett nytt ai-drivet sakernas internet som kommer att omfatta tusentals miljarder uppkopplade enheter. Alla kapabla att utföra ai-beräkningar.

Vi har redan sett början på detta. Det var bara några år sedan ai-beräkningar främst sköttes i molnet. Men i dag har alla mobiltillverkarnas flaggskeppsmodeller ai-kretsar som används för ansiktsigenkänning eller automatisk bildbehandling.

Läs mer: Här är hårdvaran i Teslas nya superdator

Kan ta plats i hela ekosystemet

Med Arm under sina vingar kan Nvidia smussla in sina chip i alla delar av detta ai-internet. Från de massiva beräkningarna i datacenter och superdatorer till nätverkets utkanter – där sensorer, bilar, mobiltelefoner och wearables börjat bli kraftfulla nog att själva köra ai-modeller lokalt.

Resan har gått från ”cloud” till ”edge”, för att använda it-lingo. Allt kan utföras på Nvidia-kretsar. Ett världsherravälde inom tekniken som gör vår ai-berikade framtid möjlig.

Samtidigt kan Nvidia stärka sin position i datacentret. Om affären går igenom kan vi nog på sikt vänta oss servrar där energieffektiva Arm-processorer och kraftfulla Nvidia-gpu:er snurrar i harmoni.

En framtidsbild som gissningsvis får ärkekonkurrenten Intel, vars x86-arkitektur dominerar datacenterbranschen, att gnissla tänder.

Simon Campanello

Kommentarer

Välkommen att säga din mening på Ny Teknik.

Principen för våra regler är enkel: visa respekt för de personer vi skriver om och andra läsare som kommenterar artiklarna. Alla kommentarer modereras efter publiceringen av Ny Teknik eller av oss anlitad personal.

  Kommentarer

Debatt