Zombiegen skyddar elefanter mot cancer

2018-08-15 10:50  
Foto: Daniel Reinhardt/dpa via AP/TT

Elefanter är nästan immuna mot cancer, trots att de har omkring hundra gånger fler potentiella cancerceller än vad människor har.

Orsaken är att elefanterna har lyckats väcka upp en gen som är död hos andra däggdjur. Genen dödar effektivt alla cancerceller.

Det framgår av en ny studie i USA som publiceras i tidskriften Cell Reports.

Forskarna, som är verksamma vid University of Chicago, har tidigare visat att elefanter har 20 kopior av en gen kallad p53, till skillnad från människor och de flesta andra djur som bara har en.

P53 är en så kallad tumörsuppressorgen. Den tar emot signaler om genetiska fel i arvsmassan, dna, som kan leda till att en cell omvandlas till en cancercell. Därefter tar den beslut om att döda cellen. Med 20 kopior, istället för bara en, har elefanterna ett extra starkt cancerförsvar.

Extra skydd

Det kan behövas. Elefanter blir ungefär lika gamla som människor, cirka 70 år, och är enormt stora vilket medför att de har långt fler celler som kan utveckla cancer än vad andra däggdjur har.

I den nya studien har forskarna upptäckt att elefanterna dessutom har en gen, kallad LIF6, som aktiveras av p53.

LIF6 styr produktionen av ett protein som direkt attackerar mitokondrierna, cellens energikälla. Proteinet sticker hål på mitokondrierna, varpå innehållet läcker ut. I den processen dör cancercellen.

Zombiegen

Intressant nog är LIF 6 en så kallad zombiegen, det vill säga att den sedan länge är inaktiv – död – hos de flesta däggdjur. Men hos elefanterna blev den funktionell på nytt när arterna inom familjen började utveckla stor kroppsstorlek. Det skedde för 25-30 miljoner år sedan, och sedan dess har elefanterna haft ett dubbelt skydd mot cancer.

Som ett resultat får elefanter mycket sällan cancer. Cirka 17 procent av alla människor dör av cancer, men hos elefanter i fångenskap är antalet fall under 5 procent – och i det vilda säkert ännu lägre.

Om studien har någon medicinsk bäring är oklart. Forskarna spekulerar om att i framtiden producera läkemedel som imiterar LIF6, men än så länge vet ingen om detta är möjligt.

Kommentarer

Välkommen att säga din mening på Ny Teknik.

Principen för våra regler är enkel: visa respekt för de personer vi skriver om och andra läsare som kommenterar artiklarna. Alla kommentarer modereras efter publiceringen av Ny Teknik eller av oss anlitad personal.

Här är reglerna för kommentarerna på NyTeknik

  Kommentarer

Dagens viktigaste nyheter

Aktuellt inom

Debatt