Unikt fynd – förhistorisk barnskalle hittad

2021-11-08 08:14  

Djupt inne i ett grottkomplex i Sydafrika har forskare funnit skallen från ett barn ur människosläktet Homo naledi. Upptäckten är den första i sitt slag och tros kunna ge svar på hur den här typen av människoapor växte och utvecklades till fullvuxna individer.

Den förhistoriska människoarten Homo naledi levde i Sydafrika för omkring 335 000-236 000 år sedan. De var ungefär 140 centimeter långa och vägde strax under 40 kilo, hade en aplik överkropp men människoliknande underkropp med fötter liknande våra.

2013 hittade ett forskarteam fossila benrester efter 15 individer djupt inne i grottsystemet Rising Star i nordöstra Sydafrika – det enskilt största fyndet någonsin – och kunde senare slå fast att det rörde sig om en nytt släkte. Nu kan forskarna avslöja ytterligare fynd i form av skelettdelar och mjölktänder de kunnat pussla samman till en skalle.

– Vi vet att barnet är fyra till sex år gammalt och att hjärnstorleken är nästan 80 procent av en vuxen individs. Det berättar mycket om hur skallen växer och hur stor hjärnan är, vilket ger oss mycket information om deras tillväxtcykler, säger Ashley Kruger doktor i paleontologi vid Naturhistoriska riksmuseet, som ingått i forskarteamet.

Läs mer: Fyndet: En 1 500 år gammal vingård

Trånga utrymmen

Rising Star-komplexet skapades av regn och underjordiska strömmar som under årmiljonerna eroderade fram det system i kalksten av underjordiska vindlande tunnlar och håligheter där kvarlevorna hittats. Den så kallade Dinaledikammaren – ett 12 meter långt utrymme där de 15 skeletten upptäcktes – ligger på 20 meters djup under markytan. Det senaste fyndet, barnskallen, ligger ytterligare 12 meter ner i underjorden.

En medlem ur teamet pressar sig mellan klippväggarna. Foto: Wits University/TT

Att navigera i grottsystemet är mycket svårt. Vissa passager är så trånga att forskarna tvingas ta av sig hjälmen for att kunna klämma sig emellan bergväggarna. Ett avsnitt kallas "The superman crawl", helt enkelt för att enda sättet för den som vill kravla sig igenom där är att sträcka ut bägge armarna framför sig – som stålmannen.

– Uppenbarligen var Homo naledi kapabla till det här. Man måste fundera över hur de gjorde det. Hade de någon ljuskälla, kunde de använda eld?

Det finns inga bevis för det, men Ashley Kruger påpekar ändå att det tyder på en god kognitiv förmåga. Visserligen var deras hjärnor mycket mindre än våra, ungefär som en apelsin hos en fullvuxen individ. Men det behöver inte betyda att de saknade kapacitet.

Placeringen en gåta

En annan fråga är varför kvarlevorna påträffats så djupt in i berget. I många sydafrikanska grottor där man hittat benrester efter tidiga människosläkten har man kunnat dra slutsatsen att de släpats in dit av vilda djur.

– Men på de delar vi funnit finns inga spår efter rovdjur, som till exempel bitmärken.

Läs mer: Geologin avslöjar: ”Mirakelgrottan” kan ha varit vår äldsta bostad

En teori som förts fram är att kropparna placerats i grottan av efterlevande, som en sorts ritual.

– Vi har väldigt många individer under jord, och nu har vi det här barnet ännu djupare ner och vi vet inte varför det är där. Det är verkligen den stora gåtan, säger Ashley Kruger.

Fakta: Det här är Homo naledi

Homo naledi har namngetts efter grottkomplexet där kvarlevorna hittades: Rising Star Cave. Naledi betyder stjärna på det sydafrikanska språket sesotho.

Homo naledi är en bland många förhistoriska människoarter.

Släktets utbredning är oklar. Samtliga fynd som gjorts är knutna till Rising Star Cave.

Källa: Encyclopædia Britannica

Kommentarer

Välkommen att säga din mening på Ny Teknik.

Principen för våra regler är enkel: visa respekt för de personer vi skriver om och andra läsare som kommenterar artiklarna. Alla kommentarer modereras efter publiceringen av Ny Teknik eller av oss anlitad personal.

  Kommentarer

Debatt