Norbert Rillieux revolutionerade sockerindustrin

2017-10-21 06:14  

Norbert Rillieux var en outsider som revolutionerade sockerindustrin i sin hembygd i Louisiana. Men till slut ledsnade han på det söta och ägnade sig åt sin stora passion: hieroglyfer.

Norbert Rillieux föddes 1806, under det amerikanska slaveriets höjdpunkt. Han var son till en vit plantageägare och dennes frigivna älskarinna, Constance Vivant. I New Orleans statusfixerade samhälle var han därför aldrig helt accepterad.

Men han fick en rejäl utbildning. 1820 skickade hans far, Vincent Rillieux, honom till Paris för att utbilda sig till ingenjör vid École Centrale. Han blev expert på ångmaskiner och så småningom också lärare vid skolan.

På plantagerna i Louisiana där Norbert Rillieux växt upp odlades sockerrör. Sockret var en viktig del av ekonomin och utvanns genom en metod som kallades "sugar train". Saften pressades ut och hettades upp i stora grytor över öppen eld för att förånga vattnet. Den allt tjockare vätskan flyttades till successivt mindre pannor.

Att hantera det smälta sockret var ett farligt arbete. Mycket av sockret gick dessutom förlorat när det brändes fast i pannorna och det var svårt att hålla rätt temperatur.

Läs mer:

Läs mer: Naturälskarens giftiga uppfinning

Det var också en mycket dyr metod. Man räknade med att det gick åt 50 kilo kol per 100 kilo sockerrör.

Norbert Rillieux hade en bättre idé. Med hjälp av sin kunskap om ångpannor började han redan som ung snickra på ett bättre avdunstningssystem. Mellan 1834 och 1845 färdigställde han en apparatur han kunde patentera.

Den byggde på en serie kärl monterade ovanför varandra. Bara det understa, med den första och minst koncentrerade sockersaften, hettas upp direkt. Pannorna ovanför värmdes upp med restångan, och nådde kokpunkten i och med att de höll successivt lägre tryck.

Hans "multi-effect evaporator" gjorde det lättare att kontrollera temperaturen och minskade spillet. Plantagernas slavar behövde inte hälla den heta sockermassan från kärl till kärl för hand, vilket minskade olyckorna. Och i och med att hela kedjan bara krävde en värmekälla minskade det bränsleåtgången drastiskt.

Apparaturen var en revolution. Norbert Rillieux installerade sin första anläggning på en plantage med namnet Myrtle Grove. 13 andra plantager följde efter. Några år senare sålde han apparater kom kunde producera nio ton socker per dygn.

Någon gång vid den här tiden, i slutet av 1840-talet, tappade Norbert Rillieux intresset för sin uppfinning. Han presenterade i stället en plan för att dränera New Orleans för att eliminera myggor som spred gula febern, men plannen stoppades av en gammal fiende till familjen.

I slutet av 1850-talet flyttade han tillbaka till Paris, där han fördjupade sig i studiet av Egyptiska hieroglyfer. Han arbetade vid Bibliothèque Nationale i tio år och samarbetade med arvtagarna till den legendariske egyptologen Jean-Francois Champollion.

Men han fick anledning att återkomma till sin stora uppfinning. Frankrike hade inte några plantager med sockerrör, men man hade sockerbetor. 1881 patenterade Norbert Rillieux en modifierad variant av sin förångningsapparat som passade till raffinering av betor. Han förlorade dock senare patentet till några unga franska ingenjörer som skapat en snarlik, eldriven maskin.

1894 avled Norbert Rillieux, en av de första afroamerikanska uppfinnarna under industrialiseringen. Han blev 88 år gammal.

Niklas Dahlin

Kommentarer

Välkommen att säga din mening på Ny Teknik.

Principen för våra regler är enkel: visa respekt för de personer vi skriver om och andra läsare som kommenterar artiklarna. Alla kommentarer modereras efter publiceringen av Ny Teknik eller av oss anlitad personal.

Här är reglerna för kommentarerna på NyTeknik

  Kommentarer

Aktuellt inom

Debatt

COMSOL