Great Eastern – världens största ångfartyg i fyra decennier

GRAFIK. Försenad, föråldrad och för stor. Passagerarångaren Great Eastern var sin tids överlägset största fartyg, men också ett gigantiskt misslyckande. Ett misslyckande som vändes till framgång när skeppet används för att lägga ut telegrafkablar över Atlanten.

Från 1865 till 1878 lade Great Eastern ut sammanlagt 48 000 kilometer kabel i uppdrag såväl i Atlanten som mellan Aden i Jemen och Bombay i Indien.

Storbritanniens främste ingenjörshjälte, Isambard Kingdom Brunel, var den som födde idén bakom Great Eastern: att bygga ett ångfartyg, större än någonsin tidigare, för emigranttrafiken till Amerika och Australien. Två gånger tidigare, med fartygen Great

Britain och Great Western, hade Brunel följt samma princip, det vill säga att bygga så stort som möjligt för att få bästa möjliga bränsleekonomi. Hans beräkningar, och diskussioner med den kände skeppsbyggaren Scott Russell, visade att ett tillräckligt stort skepp kunde frakta med sig kol för att klara hela resan runt Godahoppsudden till Australien utan att behöva bunkra efter vägen.

Tillräckligt stort betydde enormt, ett fartyg för 4 000 passagerare med över 200 meters längd. Båten skulle drivas avbåde propeller och skovelhjul och hade dessutom sex master med segel. Scott Russell fick i uppdrag att bygga fartyget, men ingenstans fanns en docka som var tillräckligt stor. I stället användes en strandremsa längs Themsen, vid Millwall i utkanten av London. Scott Russells affärer visade sig dock lika sumpiga som marken där fartyget byggdes. Varvet gick i konkurs, kreditorerna tog över anläggningarna, men bygget fortsatte efter en uppgörelse med fordringsägarna. Beställarna, The Great Ship Company, pressades av förseningar och fördyringar. I början av november 1857 var det dags för sjösättning.

Det finns en berömd bild där Brunel står framför de enorma vinschtrummorna med kätting som skulle hindra fartyget från att rasa okontrollerat ner i vattnet. I själva verket rörde hon sig inte ens. Genom att pressa henne tum för tum genom leran med domkrafter, lyckades man till sist sjösätta fartyget den sista januari 1858. Den 6 september 1859 gav sig Great Eastern iväg på sin jungfruresa mot Weymouth. Passagerarna kunde njuta av prakten i inredningen och de storslagna dimensionerna. Men när fartyget passerade Hastings den 9 september kom dråpslaget. En våldsam ångexplosion brände fem eldare till döds, skadade flera andra allvarligt och fick en skorsten att flyga iväg. Även om Great Eastern reparerades blev prakten aldrig densamma.

Dessutom räckte emigranttrafiken inte till för att göra henne lönsam, bland annat på grund av det amerikanska inbördeskriget som brutit ut 1861. Och samma år som hon sjösattes hade fransmannen Lesseps börjat gräva Suezkanalen, som skulle göra den långa omvägen till Australien runt Sydafrika onödig. Utom för Great Eastern, som var för stor för kanalen. 1863 hade rederiet kommit på obestånd och beslöt att lägga fartyget i malpåse. Men Brunels stora skepp blev inte bara hågkommet som ett misslyckande. Några av hans tidigare affärskompanjoner, bland dem Daniel Gooch som arbetat för Brunel vid Great Western Railway, köpte ut fartyget för 25 000 pund, en struntsumma i förhållande till vad det kostat att bygga henne. Det nya bolaget hyrde ut henne för att lägga telegrafkabel tvärs över haven.

Under två expeditioner 1865 till 1866 lade hon ut den första välfungerande telegrafkabeln över Atlanten. Att få över ett meddelande mellan den gamla och den nya världen var nu en fråga om minuter, inte ett par veckor. Kabelläggningen var en uppgift för det stora skeppet som redan Brunel själv förutsett medan hon ännu bara reste sig halvfärdigt över det sumpiga Millwall. Här kom hennes dimensioner väl till pass. Bara hon klarade de långa expeditionerna utan avbrott, bara hon kunde lasta de ofantligt långa kablarna. Sammanlagt lär hon ha lagt ut över 48 000 kilometer kabel genom åren.

Jonas Askergren

Erik Mellgren

Kommentarer

Välkommen att säga din mening på Ny Teknik.

Principen för våra regler är enkel: visa respekt för de personer vi skriver om och andra läsare som kommenterar artiklarna. Alla kommentarer modereras efter publiceringen av Ny Teknik eller av oss anlitad personal.

Här är reglerna för kommentarerna på NyTeknik

  Kommentarer

Dagens viktigaste nyheter

Aktuellt inom

Debatt