Theranos: Skandalen som skakade Silicon Valley

2019-03-31 07:00  

Med bara en droppe blod skulle Silicon Valley-entreprenören Elizabeth Holmes revolutionera vården. Många trodde henne. Det gjorde fallet så mycket högre när bubblan Theranos väl sprack.

Elizabeth Holmes var bara 19 år gammal när hon 2003 bestämde sig för att hoppa av kemiingenjörsutbildningen vid Stanford University, Kalifornien. Hon skulle satsa alla sina kort på blodprovsbolaget Theranos.

Med Theranos, en kombination av ”therapy” och ”diagnostics”, hade Elizabeth Holmes sikte på att revolutionera vården. Huvudbudskapet var att ”en enda droppe kan förändra allt”.

En enda droppe blod skulle räcka för att göra hundratals tester av allt från kolesterolhalter till cancer. Så skulle Theranos göra sjukvården bättre, mer transparent och inte minst – billigare och tillgänglig för fler. Det var en dröm som många ville tro på – från investerare till journalister och apotekskoncernen Walgreens.

Många visste att allt inte stod rätt till

Det skulle dröja närmare ett decennium innan bilden på allvar började krackelera. Långt innan dess fanns det många som visste och förstod att vad Elizabeth Holmes lovade inte var möjligt att genomföra. De fanns inom Theranos egna väggar.

– Min tid hos Theranos var väldigt traumatisk. Under tiden som jag jobbade där var det riktiga patienter som for illa till följd av buggiga Theranos-maskiner, berättar Ana Arriola, en av de första anställda hos Theranos i en exklusiv intervju med Ny Teknik.

Läs mer: ”Tiden hos Theranos är mitt livs trauma”

I sina glansdagar värderades Theranos till så mycket som 9 miljarder amerikanska dollar och hade 800 anställda. Elizabeth Holmes hyllades vitt och brett, utnämndes till Steve Jobs värdiga ersättare på Silicon Valley-tronen och hade passande nog också hon en svart polotröja som sitt signum.

Som den framgångssaga hon troddes vara prydde hon magasinomslag efter magasinomslag.

Serie artiklar blev början på slutet

Hajpen kring Theranos påstått revolutionerande teknik gjorde att den amerikanska apotekskedjan Walgreens fick upp ögonen för det unga bolaget. Tillsammans slöt de ett uppmärksammat avtal 2013 som innebar att Theranos började erbjuda blodprovstagning i ett 40-tal Walgreens-butiker i USA.

I april 2015 kunde Elizabeth Holmes fortfarande intervjuas som framgångsrik entreprenör och visionär. Ett halvår senare förändrades allt.

Det var The Wall Street Journal-journalisten John Carreyrous granskningar som blev början på slutet.

I en artikel publicerad i oktober 2015 förklarade John Carreyrous att Theranos kämpade i motvind. Företaget var värt 9 miljarder dollar, ”men använder inte sin egen teknik för alla tester det erbjuder”.

En av John Carreyrous källor var den Theranos-anställde Tyler Schultz. Han hade året innan under pseudonym skickat in ett klagomål till staten New Yorks allmänna hälsolabb: Theranos verkade manipulera sina kvalitetskontroller. Varningen ledde ingenstans.

Se ett klipp från CBS 60 minutes intervju med visselblåsaren Tyler Schultz här:

Läget på Theranos var riktigt illa, vilket John Carreyrou också har beskrivit i sin bok ”Bad Blood” som kom ut i maj 2018.

Theranos använde andras utrustning

I boken uppdagades att bolagets blodtestmaskin Edison inte på långa vägar kunde leva upp till Elizabeth Holmes löften. Bakom kulisserna fick anställda hantera allt från temperaturfel till stopp i maskinen, som riskerade att skada proverna och resultaten. Men det mest graverande av allt var att Theranos ska ha köpt in och använt kommersiell labbutrustning från bland annat Siemens för att kunna leverera de provsvar som Theranos hävdade kom från bolagets egen maskin.

Efter John Carreyrous avslöjanden sjönk Theranos som en sten. Men historien om bolaget och grundaren Elisabeth Holmes fortsätter att fascinera. Det finns en genomarbetad podd att lyssna på: ”The Dropout”. Inte helt oväntat ska historien också bli en spelfilm. Osvarsvinnaren Jennifer Lawrence har fått huvudrollen som Elizabeth Holms i filmen baserad på John Carreyrous bok.

Streamingtjänsten HBO har släppt en dokumentär om Theranos och Elizabet Holmes. I ”The Inventor: Out for Blood in Silicon Valley” försöker regissören Alex Gibney förstå vad det var som hände, hur Elizabeth Holmes kunde ta sina fantasier så långt. Att hon inte lyssnade på kritiker, rent av tystade dem, tror han var ett viktigt skäl.

Se trailer till The Inventor här:

Bland de intervjuade i dokumentären finns visselblåsarna som försökte varna om att allt bara var ett luftslott, men också investerare och journalister som gick på bluffen och i dag är självkritiska. Sensmoralen skulle kunna vara att allt inte är guld som glimmar.

Riskerar uppåt 20 års fängelse

Historien var för bra för att vara sann. Ändå var många beredda att tro på den. Var det för att bolaget hade omkullkastat allt om det hade uppfyllt sitt löfte? Och vilken roll spelar det att Elizabeth Holmes tycktes kunna fylla den tomma plats som fanns tillgänglig för en ny, ung och framgångsrik techmiljardär i Silicon Valley som också var en kvinnlig förebild?

Den 14 mars i år åtalades Elizabeth Holmes samt Theranos ordförande och operative chef Ramesh Balwani för bedrägeri, efter att ha tagit in över 700 miljoner amerikanska dollar från investerare. Enligt åtalet ska de ha överdrivit och förfalskat uppgifter om bolagets teknik, affärsverksamhet och ekonomiska utveckling.

Elizabeth Holmes riskerar uppåt 20 års fängelse, men hävdar sin oskuld.

Under filmade förhör från 2017 har hon backat från många av de uppgifter som hon tidigare gått ut med i media. Hon har bland annat sagt att antalet tester som Theranos kunde utföra inte var hundratals utan ett tiotal, och medger även att bolaget har gjort många misstag.

Se klipp från förhören:

Theranos bedriver inte längre någon verksamhet och miljardvärderingen är något för historieböckerna. Drömmen om att kunna göra hundratals tester på bara en droppe blod visade sig vara inget annat än en dröm.

Theranos - en tidslinje

2003: Nittonåriga Elizabeth Holmes grundar blodtestbolaget Theranos. Namnet är en kombination av therapy och diagnostics.

2010: Theranos har tagit in 45 miljoner amerikanska dollar.

2013: Theranos inleder ett samarbete med apotekskedjan Walgreens. Kunder ska nu kunna ta ett blodtest från Theranos i kedjans butiker.

2014: Theranos värderas till 9 miljarder amerikanska dollar, motsvarande ungefär 90 miljarder svenska kronor i dagens penningvärde.

I september utnämner tidningen Forbes Elizabeth Holmes till en av USA:s rikaste kvinnor.

I december berättar anrika The New Yorker att Theranos har fått in över 400 miljoner dollar.

2015: En professor vid Stanford School of Medicine kritiserar Theranos, bland annat för att inte ha publicerat någon studie i biomedicinska vetenskapliga tidskrifter med peer-review.

Samma år ger den amerikanska livsmedels- och läkemedelsmyndigheten FDA Theranos ett okej att testa för herpes simplex virus 1. Detta är det enda testgodkännande som Theranos någonsin fick, enligt New York Times.

I oktober 2015 publiceras John Carreyrou första granskande artikel av Theranos i The Wall Street Journal. Han förklarar att Theranos "har kämpat med sin blodprovningsteknik" och "använder inte sin teknik för alla tester det erbjuder". Senare samma månad stoppar Theranos tillfälligt sina egna blodtester.

2016: I januari uppger amerikanska The Centers för Medicare and Medicaid Services att Theranos inte har hållit sig till klinisk standard ur flera hänseenden.

Två månader senare släpps en inspektionsrapport som förklarar att Theranos har många problem med sin kvalitetskontroll.

Sommaren 2016 avslutar Walgreens sitt samarbete med Theranos. Apotekskedjan stämmer senare blodtestbolaget och vill ha 140 miljoner amerikanska dollar för att Theranos brutit mot sitt kontrakt. Det blir senare förlikning.

Flera sanktioner införs under sommaren mot Theranos och Elizabeth Holmes, som förbjuds att äga och verka i ett medicinskt laboratorium i minst två år framåt.

Theranos värde beräknas nu vara 800 miljoner amerikanska dollar.

Under en konferens för klinisk kemi i augusti presenterar Elizabeth Holmes Theranos "minilabb", men får ett svalt mottagande.

I oktober 2016 stämmer en av de stora investerarna i Theranos bolaget för säkerhetsbedrägeri. Det blir senare förlikning. Samma månad stängs Theranos kliniska laboratorier helt ner. Totalt 340 anställda sägs upp.

2017: Ytterligare 155 personer sägs upp från Theranos i januari.

I mitten av januari berättar The Wall Street Journal att Theranos inte har klarat sitt senaste inspektionsbesök. Därför måste bolaget nu stänga den sista lokalen där det var möjligt att göra deras blodtester.

I april betalar Theranos kunder i den amerikanska delstaten Arizona totalt 4,65 miljoner dollar. Dessutom lovar bolaget att inte göra några blodtester alls på två år.

2018: I mars åtalas Elizabeth Holmes samt Theranos ordförande och operative chef Ramesh Balwani för att ha tagit in över 700 miljoner amerikanska dollar från investerare genom bedrägeri. Enligt åtalet ska de ha överdrivit och falsifierat uppgifter om bolagets teknik, affärsverksamhet och ekonomiska utveckling.

Källa: New York Times, CNN.

Ania Obminska

Kommentarer

Välkommen att säga din mening på Ny Teknik.

Principen för våra regler är enkel: visa respekt för de personer vi skriver om och andra läsare som kommenterar artiklarna. Alla kommentarer modereras efter publiceringen av Ny Teknik eller av oss anlitad personal.

  Kommentarer

Debatt