Piloten från andra världskriget bärgades av forskare från Lund

2021-10-28 07:35  

25-åringen dog på sin första bombräd 1944. Nu har B-17-pilotens kropp plockats upp av en marinarkeolog vid Lunds universitet.

Föregångaren till Defence POW/MIA Accounting Agency spårade upp amerikanska soldater som var anmälda saknade i strid i Vietnam.

Med tiden utökades sökområdet till andra krigsskådeplatser, och i dag har DPAA en budget på omkring 100 miljoner dollar om året för att hämta hem kvarlevor från 200 amerikaner.

Hämtades på 70 meters djup

Brendan Foley, som är marinarkeolog vid Lunds universitet, har tidigare hjälpt US Department of Defence med att bärga omkomna från andra världskriget. Med sina goda dykerfarenheter fick det svenska lärosätet leda arbetet med att plocka upp Ernest N. Vienneau från en B-17-bombare på 70 meters djup i Kroatien.

– Det första jobbet, som vi gjorde 2017, var på en B-24 Liberator-bombare som låg på 42-43 meter, vilket då var den djupaste bärgningen som DPAA hade försökt sig på. Uppdraget gick väldigt bra, och det tror jag var ett starkt skäl till att de vände sig till mig och Lunds universitet för att utföra ett ännu svårare dyk vid ett större djup, säger Brendan Foley till Ny Teknik.

Vraket populärt dykmål

En orsak till att amerikanska myndigheter valde ut Vienneaus B-17 är att vraket årligen besöks av upp till 800 dykare – och Foley berättar att det finns andra exempel där personer har plockat med sig bitar av flygplan, eller till och med fotograferat rester efter besättningsmän.

I dag lockar Vienneaus B-17-vrak omkring 800 dykare om året, och kvarlevorna behövde flyttas. Foto: Steve Jones

– De flesta studsar bara ner och får kanske en bild tagen med av sig själva vid den här vackra sevärdheten, men det finns alltid en risk för att de stannar längre och börjar rota runt på insidan. Så det kändes bra att få bort kvarlevorna från flygplanet och att kunna föra hem den här flygaren för en begravning, säger han.

”Får jobba hårt för andetagen”

Teamet använde ett slutet andningssystem med en scrubber som filtrerar bort koldioxiden och tillsätter syre, tillsammans med helium och kväve.

– Även med den utrustningen kan vi vid 70 meters djup som mest tillbringa 27 minuter på botten, följt av 2,5 timmars dekompression i vattnet så att vi inte får dykarsjuka. Problemet vid det djupet är att gasen blir väldigt tät, även med en tillsats på 52-53 procent helium. Fysiskt arbete blir ansträngande, för med trycket av åtta atmosfärer på kroppen så får dina bröstmuskler och diafragma jobba hårt för att dra andetagen, säger Brendan.

Piloten träffades i huvudet

Ernest N. Vienneau var andrepilot på B-17-bombaren, som 1944 hade för avsikt att släppa sin last över Wien. Det var sannolikt den flygande fästningens första uppdrag, vilket definitivt var fallet för 25-åringen från Maine. Moln över Österrike fick armadan att istället vända kosan mot det alternativa bombmålet i dagens Slovenien. På vägen utsattes flygplanet för tyskt luftvärn och Vienneau träffades av ett fragment i huvudet som dödade honom

Flygplanet var skadat och piloten tänkte nödlanda på ön Vis i Kroatien, som hölls av Titos partisaner. Men där var landningsbanan blockerad av ett annat plan och när bombaren försökte ta höjd så tog bensinen slut. Piloten lyckades dock sätta ner planet intakt i vattnet, bara 100 meter från land.

Flygplanet fortfarande intakt

Besättningen skyndade sig ut och räddades av partisaner innan bombaren sjönk. Men de hann inte få med sig Vienneau. Hans kropp hade placerats bakom stolarna – ovanpå det utrymme som leder fram till bombsiktet, och där blev han kvar i 77 år. Innan bärgningen gjordes ett rekognoseringsdyk på vraket, för att se vad teamet kunde förvänta sig – och Foley hade aldrig sett ett så intakt flygplan. 

– Efter det flög jag och några andra teammedlemmar med ett B-17 i Florida. Vi klättrade runt överallt, och det gav oss verkligen en känsla för de utrymmen som vi skulle bli tvungna att jobba i, säger han.

Brendan Foley. Foto: Lunds universitet

De visste dock att det skulle bli en utmaning att ta sig in via öppningen i nosen, som hade krossats när flygplanet slog i botten.

– Med all vår dykutrustning fanns det bara plats för en person i taget, och vi hade vassa metallkanter som var övervuxna med marint liv, med en ansenlig mängs slam och sediment i utrymmet. Plus en massa hängande kablar som såg ut att vara designade specifikt för att snärja oss och skapa en dålig dag, säger Brendan Foley.

Förberedelserna tog fem dagar

Till detta kom fyra fallskärmar av nylon med sina tunna linor. Efter att dykarna hade plockat ut det farliga materialet så gick de in med en slags dammsugare för att systematiskt börja ta bort material och blotta kvarlevorna. Bara förberedelserna tog fem dagar, Men teamet kan faktiskt utföra jobb på ett ännu större djup. I Kroatien har de rekat ett flygplan som ligger på 90 meter.

Ernest N. Vienneau dog på sitt första uppdrag, men har efter 77 år kunnat begravas i hemstaden Millinocket i Maine. Foto: US Department of Defence

I oktober begravdes Ernest N. Vienneau med alla hedersbetygelser, och en överflygning av flygvapnet.  Poliseskorter i Massachusetts, New Hampshire och Maine följde kroppen genom delstaterna den sista resan från flygplatsen till hemstaden Millinocket.

John Edgren

Kommentarer

Välkommen att säga din mening på Ny Teknik.

Principen för våra regler är enkel: visa respekt för de personer vi skriver om och andra läsare som kommenterar artiklarna. Alla kommentarer modereras efter publiceringen av Ny Teknik eller av oss anlitad personal.

  Kommentarer

Debatt