Emma Nehrenheim är hjälten bakom Northvolts batterifabrik

2020-11-12 20:00  

Återvinning av batterimaterial – en av ödesfrågorna för elektrifieringen – har dragit igång i Northvolts pilotanläggning i Västerås. Nu belönas företagets miljöchef som ”hjälten bakom kulisserna”.

Batterifabriken Northvolt satsar på storskalig återvinning av batterier, så att materialen kan gå tillbaka i ny batteriproduktion. Målet är att varje batteri som tillverkas år 2030 till 50 procent ska bestå av återvunnet material.

Företaget har just dragit igång sin nya pilotanläggning för återvinning i Västerås. Här ska nickel, mangan, kobolt och litium utvinnas från gamla batterier och separeras från orenheter.

Återvinningssatsningen är ovanlig, särskilt i ett europeiskt perspektiv. Det vanliga är att litium från uttjänta batterier inte tas tillvara, främst på grund av svårigheter att nå lönsamhet.

Har forskat på cirkulära flöden

Nu tilldelas Northvolts miljöchef Emma Nehrenheim årets Skapapris till minne av Uppsalainnovatören Leffe Smith. Syftet med priset är att lyfta fram hjältarna bakom kulisserna, personer som har gjort avgörande insatser utan att själva vara entreprenören.

Emma Nehrenheim har en gedigen akademisk bakgrund, med forskning fokuserad på cirkulära flöden. Avhandlingen handlade om hur barkflis och masugnsslagg skulle kunna rena vatten.

Men hon har också arbetat som affärsutvecklare på ABB. Det var så hon stötte på Northvolt, när företaget letade efter investerare och en plats för sin nya fabrik. Hennes allra första möte med batteriföretaget handlade om hållbarhetsperspektiv på de olika möjliga platserna.

– Vi gick igenom en första, väldigt lång, lista med alternativ och jag gav min input på vad jag tyckte var viktigt när man ska etablera en så stor anläggning, berättar Emma Nehrenheim.

”Blod, svett och tårar, men också helt fantastiskt”

Sedan blev det fler möten och Emma Nehrenheim blev snabbt intresserad av att byta arbetsgivare. Människorna i bolaget, de båda grundarna Peter Carlsson och Paulo Cerruti samt andra i ledningsgruppen, gjorde stort intryck på henne. Men utmaningen lockade också.

– Det jag kände när Northvolt dök upp inom räckhåll var att här har jag möjlighet att jobba med en Silicon Valley-startup fast i Sverige, här i Västerås. För mig var det ett sånt lyckoskott. Så jag hörde av mig till Northvolt och frågade om det var intressant även för dem att jag tog ett kliv in i företaget, och det var det, berättar hon.

Hur har resan varit sedan dess?

– Det har varit fantastiskt, och lite grann vad jag förväntade mig faktiskt. Jag hade verkligen förväntan att det skulle vara blod, svett och tårar, men också helt fantastiskt, verkligen utmanande och något som man inte kan uppleva någon annanstans.

”Vi är beroende av att insamlingssystemen fungerar”

Hennes chef, Peter Carlsson, verkar ha gett henne ordentliga utmaningar.

– När jag gick till Peter och sa ”det här vill jag göra och jag vill göra det på den här korta tiden” så sa han tvärtom mot vad alla andra chefer tidigare hade sagt. Han sa ”varför ska det ta så lång tid, kan du inte göra det på halva tiden?” För mig var det befriande, jag är lite tävlingsmänniska och tycker att det är härligt med Peter som törs utmana, säger Emma Nehrenheim.

Syftet med den nya pilotanläggningen för återvinning i Västerås är dels att säkerställa att processerna fungerar och är tillräckligt effektiva innan de tas i bruk i stor skala intill cellfabriken i Skellefteå. Dels är tanken också att Västeråsanläggningen längre fram ska användas för att testa hur processerna behöver justeras när nya typer av batterier kommer ut på marknaden och ska återvinnas.

Vilka är de största utmaningarna?

– Det handlar om att bygga ett förtroende för en återvinningsstrategi, och det bygger på att alla på hela marknaden så att säga ”walk the talk”. Vi är beroende av att insamlingssystemen fungerar så att vi kan få tillbaka alla batterier, säger Emma Nehrenheim.

Optimerad rening ger bättre återvinningsgrad

När det gäller själva metodvalet anser miljöchefen att de högsta trösklarna har passerats.

– Initialt var den största utmaningen för oss att göra den mest avancerade delen i processen, den hydrometallurgiska behandlingen, lönsam. Men det är vi så gott som färdiga med och vet hur vi vill sätta upp den processen, säger Emma Nehrenheim.

En hydrometallurgisk återvinning innebär att materialet löses upp i syror så att värdefulla metaller kan utvinnas och separeras från orenheter. Northvolt har tagit hjälp av främst Chalmers, men även KTH och de finska universiteten Uleåborg och Aalto, för att utveckla processen.

Hur Northvolt ska nå lönsamhet i återvinning av litium, där andra har gått bet, handlar enligt miljöchefen främst om reningsprocessen:

– Generellt handlar det om att vi lyckas optimera reningen av litiumströmmen så att vi kan spara stora mängder kemikalier i återvinningen. Det ger oss ett bättre miljöavtryck och en bättre återvinningsgrad och lönsamhet, säger Emma Nehrenheim.

”Har aldrig betraktat miljöfrågan som en pappersprodukt”

Skapaprisets jury anser att Emma Nehrenheim och hennes team kommer att bidra till en ”avgörande insats för miljön” när de gör återvinning av batterier möjlig i industriell skala.

Northvoltgrundaren Peter Carlsson var den som nominerade miljöchefen till priset. Han säger i en videohälsning att Emma Nehrenheim har sett till att bolaget har fått miljötillstånd på rekordtider.

Själv tycker Emma Nehrenheim att hon har bidragit med ett helhetsperspektiv och ett ständigt ifrågasättande av processer och tekniska lösningar.

– Vi har aldrig betraktat miljöfrågan som en pappersprodukt. Vi har verkligen bestämt oss för att när någon granskar oss om 30 år ska de säga ”med allt de visste och med den bästa teknik som fanns byggde de något som verkligen var hållbart”. Det är den ambitionen jag har haft under hela resan, att hela tiden ifrågasätta om det finns en teknisk lösning som kan ta oss närmare en mer hållbar fabrik, säger hon.

Nu får du 100 000 kronor i prispengar, vad ska du göra med dem?

– Oj, jag är ju fyrabarnsmamma med hus och bil, det blir inga stora problem. Det kanske blir… Nej, jag vågar inte säga något ifall min man läser det här. Om jag säger att det kanske blir en till Tesla i familjen kommer han aldrig att släppa det. Då kommer han att säga att jag har lovat.

Emma Nehrenheim

Ålder: 41 år.

Bor: I Västerås.

Utbildning: Civilingenjör med inriktning mot miljö, doktor i energi- och miljöteknik vid Mälardalens högskola, professor i miljöteknik.

Yrke: Miljö- och hållbarhetschef på Northvolt.

Skapapriset och Leffe Smith

Stiftelsen Skapa delar ut flera olika priser. Syftet med priset Skapa-förbild till minne av Leffe Smith är att lyfta fram hjältarna bakom kulisserna, personer som har gjort avgörande insatser för ett projekt med kommersiell framgång.

Ingenjören Leif ”Leffe” Smith (1961–2013) doktorerade vid Uppsala universitet, jobbade på Radi Medical Systems och startade även det egna företaget 4C Innovations. Han var med i utvecklingen av två innovationer, en sensor som mäter trycket i hjärtats kranskärl och en metod för att mäta alkoholpåverkan i utandningsluft. Hösten 2013 drabbades han av en obotlig sjukdom och avled kort därefter.

Priset till hans minne har instiftats av två av hans kolleger, Bertil Hök och Lasse Tenerz.

Linda Nohrstedt

Kommentarer

Välkommen att säga din mening på Ny Teknik.

Principen för våra regler är enkel: visa respekt för de personer vi skriver om och andra läsare som kommenterar artiklarna. Alla kommentarer modereras efter publiceringen av Ny Teknik eller av oss anlitad personal.

  Kommentarer

Debatt