USA drar igång plutoniumproduktion

2013-03-19 07:01  
Plutonium 238. Foto: Los Alamos National Laboratory

(Uppdaterad) USA har återupptagit produktionen av plutonium 238. Det är rymdstyrelsen Nasa som behöver metallen för att kunna mata elgeneratorerna på sina kommande rymdsonder.

Plutonium 238 har använts som energikälla i en lång rad farkoster och sonder sedan 1970-talet. Fram till 1988 levde Nasa på överskott från kärnvapenprogrammet. När den produktionen upphörde, bland annat för att anläggningen Savannah River Site stängdes av miljöskäl, har Nasa bland annat köpt plutonium från Ryssland. Det avtalet gick ut 2010, och de senaste åren har Nasa:s forskare fruktat att reserverna ska ta slut.

Nu har den första nyproduktionen dragit igång. En laddning neptunium har nu bestrålats i en reaktor vid Oak Ridge National Laboratory under en månad. Det nyproducerade plutoniet ska blandas med Nasa:s sista sparade plutonium, mer än 20 år gammalt.

Nasa räknar med produktion i små volymer, omkring 1,5 kilo per år.

Den radioaktiva metallen används på många rymdsonder, där den genererar värme som driver en termoelektrisk generator. Värmen används också för att hålla sondernas elektronik vid rätt temperatur. Curiosity, den senaste marslandaren, har 3,6 kilo ombord.

Vid Nasa pågår också utvecklingen av en ny generator, baserad på en stirlingmotor, som ska bli mer effektiv än de gamla termoelektriska apparaterna.

Niklas Dahlin

Kommentarer

Välkommen att säga din mening på Ny Teknik.

Principen för våra regler är enkel: visa respekt för de personer vi skriver om och andra läsare som kommenterar artiklarna. Alla kommentarer modereras efter publiceringen av Ny Teknik eller av oss anlitad personal.

  Kommentarer

Debatt